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La generalización cartográfica, considerada como la selección y representación simplificada de los detalles apropiados para la escala y/o el propósito del mapa, es una técnica utilizada en todo el mundo desde hace mucho tiempo para obtener cartografía derivada a partir de otra disponible previamente.

En las últimas décadas, la aparición de la Informática ha afectado de forma muy importante a todas las disciplinas técnicas, no siendo la Cartografía una excepción. En cada una de las diferentes fases de la cadena de producción de mapas se han ido desarrollando metodologías alternativas con tecnología digital, aunque pronto se detectó que el objetivo debía ir mas allá de una mera sustitución de procedimientos, para buscar también informatizar la interpretación inteligente que del mapa hacen los usuarios.

Sin embargo, el proceso de generalización cartográfica ofrece una fuerte resistencia a su total automatización, ya que su metodología ha estado poco formalizada en reglas concretas de actuación y se ha basado fundamentalmente en la experiencia de los profesionales que la realizan. Actualmente, algunos Organismos Cartográficos Oficiales y bastantes Departamentos de Cartografía de Universidades de diferentes países están trabajando en su automatización, abordándola desde diferentes perspectivas.