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Sextante (3)
SEXTANTE
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Los marinos siempre han tenido que resolver el problema de cómo saber la posición del barco. El primer instrumento capaz de responder a esta exigencia fue el astrolabio, del que ya se encontró un ejemplar en los restos de una nave griega del siglo IV a. de C. Un «descendiente» de ese aparato fue el sextante, instrumento que sirve para calcular la situación del barco.

Está constituido por un arco de circunferencia —un sexto de circunferencia, de ahí su nombre— dotado de un pequeño catalejo y dos espejos; uno de éstos es fijo y el otro móvil. Se utiliza del siguiente modo: se dirige el catalejo hacia una estrella previamente elegida, después se gira el instrumento de modo que la imagen de la estrella aparezca reflejada en el espejo móvil.

Se gira entonces el instrumento hasta que la imagen de la estrella reflejada aparece en el horizonte; se mira cuánto ha girado el instrumento, y se mide así la altura de la estrella. De este cálculo se deducirá la posición del barco en el mar. Como por lo general la estrella elegida es el Sol, se puede establecer a cuántos grados al norte o al sur del ecuador se halla en ese momento el barco.